18 Februari 2001 – Hari Terakhir Dale Earnhardt

Dale Earnhardt

Dale Earnhardt

Hari terakhir kehidupan Dale Earnhardt pada 18 Februari 2001 dimulai dengan tenang. Ia menghabiskan pagi hari dengan istrinya Teresa, di motorhome balap di sirkuit oval Daytona International Speedway. Lomba Daytona 500 tinggal beberapa jam lagi. Tepat sebelum jam 11 pagi, ia dan Teresa berjalan ke area garasi untuk rapat pertemuan pembalap wajib sebelum lomba dimulai. Mereka berhenti untuk berbincang dengan Cliff Pennell, mantan presiden Sports Marketing Enterprises yang hadir di lomba tersebut bersama istrinya Sara, tentang kemungkinan rencana berlibur untuk memancing bersama-sama pada bulan Mei. Pada pertemuan tersebut, Presiden NASCAR Mike Helton ikut menyapa dan menyambut para pembalap. Ia berbicara tentang betapa pentingnya saat-saat seperti ini dalam sejarah balap karena NASCAR baru saja mengunci kontrak hak siar di televisi senilai 2,67 miliar dolar AS.

David Hoots, direktur perlombaan, kemudian memberikan pengarahan soal aturan balapan. Ia mengatakan pembalap untuk menguji rem mereka pada area Backstretch (sisi belakang) dan juga meminta pembalap agar tenang dan berhati-hati dalam menjalani lomba. Pertemuan diakhiri dengan doa oleh Dale Beaver dari Motor Racing Outreach, yang meminta agar perlombaan berjalan dengan aman. Earnhardt kembali ke motorhome-nya, di mana teman-teman dekatnya menyapa dan berharap ia beruntung dalam menjalani lomba Daytona 500 edisi 2001 ini. Tepat sebelum pukul 12:30, ia berjalan keluar untuk perkenalan pembalap. Earnhardt akan start di posisi ketujuh, di bagian dalam di Row 4. Jeff Burton akan start di sampingnya.

Earnhardt bertukar lelucon dengan Burton tentang rencana Burton dan istrinya, Kim, untuk membeli sebuah perahu. Mike Wallace juga berbicara dengan Earnhardt tentang cara ia menyelamatkan mobilnya dari insiden setelah kalah saat balapan IROC di hari Jumat. Wallace melihat Earnhardt hanya tersenyum dan tidak berbicara banyak soal kejadian di hari Jumat tersebut. Max Helton dari Motor Racing Outreach berhenti di samping mobil Earnhardt. Sebelum Earnhardt memulai lomba, ia berdoa dengan Teresa dan Helton, seperti yang dilakukannya dengan beberapa pembalap lain sebelum start di mulai.

Daytona 500 dimulai pada pukul 1 siang. Memasuki lap 10 dari 200 lap, Earnhardt sudah melaju dan berada di posisi ketiga. Di lap 27 ia lantas naik ke posisi pemimpin lomba dan bertahan untuk 11 lap sampai kemudian Mike Skinner menyalipnya. Lomba yang rapat membuat barisan mobil terlihat ketat sepanjang lomba. Earnhardt berada di posisi 9 di lap 40 sebelum kemudian memimpin lagi di lap 83 dan 84. Di pertengahan awal lomba ini ia konsisten di barisan 10 besar.

Pada Lap 174, Earnhardt berada di depan Robby Gordon, Ward Burton dan Tony Stewart ketika ketiga mobil tersebut kemudian saling bertabrakan untuk memulai kecelakaan besar yang melibatkan 19-mobil. Lomba dihentikan dengan Stewart yang dilarikan ke rumah sakit dengan gejala gegar otak. Ada 21 lap tersisa sebelum lomba dimulai lagi. Earnhardt berada di posisi kedua di belakang anaknya, Dale Earnhardt Jr, pada Lap 180 dan memimpin di lap 183 sebelum Michael Waltrip menyalip keduanya dan memimpin dengan 16 lap tersisa.

Memasuki lap terakhir lomba, Earnhardt berada di posisi ketiga di belakang Waltrip dan Earnhardt Jr -kedua mobil merupakan mobil dari tim DEI, Dale Earnhardt Inc-, ia kemudian memilih untuk bermain bertahan dan memblokir mobil di belakangnya daripada menyerang agresif seperti biasa. Darrell Waltrip, melakukan siaran televisi pertamanya untuk Fox Sports, berteriak girang melihat saudaranya Michael, yang mencoba untuk memenangkan balapan Daytona 500 untuk pertama kali dalam kariernya.

Earnhardt, Sterling Marlin dan Ken Schrader berada perebutan tempat ketiga saat kumpulan mobil memasuki area Backstretch. “Baiklah, inilah saatnya,” kata Darrell Waltrip di televisi. “Ini adalah saat-saat menegangkan, saat-saat dimana kita akan mencari tahu dan menanti hasil akhirnya seperti apa.” Earnhardt ditantang dari semua sisi saat ia memasuki area Turn 3. Dia pergi ke sisi rendah dari trek dimana kemudian mobilnya disundul (atau bersentuhan) dengan mobil Dodge Sterling Marlin. Akibat efek sentuhan tersebut mobil Earnhardt kehilangan kendali dan berputar ke arah dinding. Schrader yang berada di sisi tinggi tidak dapat menghindari laju mobil Earnhardt di depannya dan keduanya bertabrakan.

Waltrip mengalahkan Earnhardt Jr untuk finish untuk memenangkan lomba mobil Daytona 500. Sementara di belakangnya setelah kecelakaan mobil Earnhardt dan Schrader meluncur ke bagian bawah trek dan terhenti. Darrell Waltrip merayakan kemenangan saudaranya di garis finis dengan menyambut dan memeluk. Pun demikian dengan kru dari tim DEI.

Sementara di area insiden Earnhardt, Schrader melompat dari mobilnya dan berlari untuk memeriksa Earnhardt. Tak lama kemudian ia panik dan segera berteriak-teriak melambai kepada para petugas medis. Dr Steve Bohannon, direktur layanan darurat di trek, segera bertindak bersama timnya untuk memberikan pertolongan pertama pada Earnhardt. Ia mengingat momen saat akan mengeluarkan Earnhardt dari mobil sebagai salah satu momen yang paling berat yang pernah ia hadapi. Tim medis kemudian memutuskan memotong bagian atap mobil untuk mempercepat usaha pengeluaran Earnhardt dari kokpit. Tim di rumah sakit Halifax Medical Center yang berjarak beberapa menit dari Daytona sudah diberitahu dan bersiap menyambut kedatangan Earnhardt.

Perjalanan ke rumah sakit memakan waktu kurang dari dua menit. Earnhardt mencapai rumah sakit di pada pukul 16:54 Dokter memasukkan tabung dada dan memberikan cairan intravena. Tes diagnostik dijalankan berserta CPR. Teresa Earnhardt berada di sisi suaminya. Pada pukul 17:16, Earnhardt dinyatakan meninggal. Di area podium sirkuit, Michael Waltrip merayakan kemenangan. Ia mencari Earnhardt dan tidak sabar untuk memeluknya namun ia ternyata tidak menemukan Earnhardt.

Schrader yang nampak sedih berjalan dan berbicara pelan ke Waltrip, mengatakan kepadanya bahwa Earnhardt mengalami cedera serius akibat insiden di lap terakhir. Pada pukul 18.00, Waltrip datang ke area konferensi pers untuk diwawancarai. Ia mengatakan ia berdoa untuk Earnhardt semoga baik-baik saja. Namun tepat setelah wawancara Waltrip berakhir, Brooke Mitchell, yang menangani urusan hubungan masyarakat Waltrip, mengatakan kepadanya bahwa Earnhardt sudah meninggal.

Konferensi pers resmi NASCAR digelar pada pukul 19.00, Mike Helton berbicara kepada wartawan. “Ini menjadi salah satu pengumuman yang paling sulit yang saya pribadi pernah buat,” katanya. “Kami kehilangan Dale Earnhardt yang meninggal dunia akibat insiden di lap terakhir lomba.” Pada pukul 19.45, bendera besar di seberang garis finish di tengah area sirkuit diturunkan menjadi setengah tiang.

Setelah perlombaan, kumpulan penggemar biasanya merayakan di trek ditandai dengan terompet maupun kembang api plus mobil-mobil fans yang pulang ke rumah yang membunyikan klakson. Tapi malam tersebut beda, suasana hening. Sekumpulan fans berdiri di sekitar api unggun di area Turn 4. Michael Waltrip menghabiskan malam di motorhome di lapangan di tengah sirkuit.

Berita duka kematian Dale Earnhardt menyebar dengan cepat di Daytona. Pada pukul 23.30 malam sebuah hotel di dekat sirkuit menempelkan tanda ucapan belasungkawa kematian Earnhardt. Pada pukul 23.45, seorang bartender di Hilton Garden Inn mendengar dua orang di bar berbicara tentang Earnhardt. Ia mendongak dan berkata, “Aku minta maaf.”

Sumber: http://ronsworld1212.tripod.com/Dales-LastDay.html

Iklan
Pos ini dipublikasikan di Motorsport dan tag , , , , . Tandai permalink.