Race Report: Kemenangan Indah Dale Jr. di Michigan

Dale Earnhardt Junior

Setelah empat tahun berlalu tanpa kemenangan, Anda akan mengharapkan Dale Earnhardt Jr sedikit beraksi gila ketika ia melintasi garis finis pertama hari Minggu di Michigan International Speedway, mungkin seperti wig Madagascar-nya Jimmie Johnson… Tapi tunggu, ia tidak melakukan hal tersebut.

Sebaliknya, Junior tenang berkata melalui radio, “Saya tidak tahu harus berkata apa,” kemudian ia bertanya kepada kru utamanya Steve Letarte bahwa apakah ia benar-benar menang. Letarte menegaskan iya dan Junior merasa lega. Perayaan pun akhirnya digelar di “negara” bernama Junior Nation bahwa pembalap utama mereka akhirnya bisa memenangi lomba setelah menunggu selama empat tahun (143 lomba). Bahkan Tony Stewart menegaskan bahwa hari Senin bisa jadi menjadi libur nasional untuk Junior Nation. Dale bahkan sempat girang ketika ia melompat keluar dari mobilnya, ia langsung mengucapkan terima kasih para penggemarnya. “Mereka terjebak di belakang saya selama bertahun-tahun saya menghargai loyalitas mereka,” katanya. Tapi gila lebih dari satu kemenangan tidak dalam darahnya, bukan ketika ayahnya bisa begitu banyak menang balapan dan juara masih merupakan tujuan akhir. 

Jadi saat ia dirayakan di jalur kemenangan, Junior melakukannya seolah-olah dia berada di sana sehari sebelumnya, seperti disana pekan sebelumnya dan seperti berada disana tahun sebelumnya. Bahkan ia  menganggap sama seperti ketika ia terakhir naik podium disana pada 15 Juni 2008.

“Memenangkan balapan adalah hal utama yang Anda inginkan ketika ikut balapan,” kata Earnhardt. “Anda bekerja sangat keras untuk sampai ke sana. Saya harus terima kasih kepada [pemilik tim] Rick Hendrick dan seluruh karyawannya yang benar-benar bertahan dan berjuang bersama-sama dengan saya. Mereka bisa saja mengambil rute lain, tetapi mereka percaya dengan saya, dan kami kembali ke jalur kemenangan. ”

Musim ini telah menjadi kebangkitan bagi Dale Jr. yang menjadi pembalap  NASCAR paling populer (dan karena itu paling diteliti). Ia sudah dekat puncak klasemen sepanjang tahun dan selalu finis di Top 5 atau Top 10 setiap lombanya. Pertanyaan selanjutnya adalah, kapan Dale Jr. menang lagi?

Jimmie Johnson memenangi lima gelar beruntun bagi Hendrick Motorsports dan seolah dirinya berhasil menguasai tim sehingga menimbulkan sedikit kebencian bagi fans Junior yang seakan melihat Hendrick menganakemaskan Johnson. Kadang kala ada juga kritik yang ditujukan kepada Junior bahwa ia terbebani nama besar ayahnya yang merupakan juara NASCAR tujuh kali (sama dengan Richard Petty). Dale Jr. dengan ramah menanggapi bahwa ia adalah dirinya sendiri, bukan ayahnya dan tentu saja ia berhutang popularitas kepada ayahnya yang sudah menjadi legenda. Dale Jr. pun mengakui bahwa ayahnya memiliki penggemar lebih banyak dari dirinya. Ayahnya adalah juara dan namanya sudah harum di Hall of Fame.

Kemenangan ke-19 Dale Jr. di Michigan datang dengan sangat indah yaitu mendominasi lomba yang membuat para kritikus tidak bisa berkata apa-apa lagi. Start di posisi 17, Dale Jr. sempat turun kebawah, namun di lap 70 ia berhasil naik ke depan dan memimpin selama 95 lap. Dale Jr. pun menang dengan selisih 5 detik atas Tony Stewart.
Win Nomor 19 datang dengan cara benar-benar mendominasi, yang harus agar para kritikus tidak berteriak busuk, sesuatu yang mereka lakukan dengan keteraturan. Junior mulai 17, turun jalan kembali awal, tapi setelah penyesuaian pada lubang pertama berhenti sudah jelas ia dan mobilnya adalah kelas lapangan. Dengan Lap 70 ia berada di depan, memimpin dia hanya akan melepaskan sebentar selama sisa 130 lap.

“Saya tidak tahu apa artinya bagi dia secara pribadi untuk mendapatkan kemenangan itu tapi saya tahu bahwa bahkan jika ia bisa menang atau tidak, itu mungkin beban memiliki semua fansnya ketika ia selalu membicarakan dan menulis bahwa Anda terlihat aneh karena sulit menang sekalipun dibekali senjata bagus,” ujar Matt Kenseth, yang finis ketiga. “Tapi tahun ini, Anda bisa melihatnya akan menjadi masalah waktu. Sungguh mereka telah menjadi orang yang sabar sepanjang tahun.”

Sekarang pembicaraan dapat bergeser dari kemenangan Dale Jr. ke kejuaraan Sprint Cup. Kemenangan Dale Jr. di Michigan mengantarnya mendekati Matt Kenseth di posisi kedua dengan selisih 4 poin.

“Ia baru saja diaktifkan kembali,” kata Rick Hendrick. “Ia punya keyakinan dan Steve Letarte juga telah mendapat sentuhan baru untuk setiap minggu yang mereka lalui dengan baik dan sejauh ini saya pikir ia duduk di kursi pengawas untuk mengantar Dale memenangi kejuaraan pertamanya.”

Inilah dia kemenangan spektakuler putra Dale Earnhardt, Sr. tepat di hari ayah dan tepat setelah terakhir kali ia menang empat tahun silam.

HASIL LENGKAP: 2012 NASCAR SPRINT CUP SERIES – QUICKEN LOANS 400

POS PEMBALAP # MOBIL LAPS START LED PTS BON PEN
1 Dale Earnhardt Jr. 88 Chevrolet 200 17 95 48 5 0
2 Tony Stewart 14 Chevrolet 200 8 18 43 1 0
3 Matt Kenseth 17 Ford 200 6 17 42 1 0
4 Greg Biffle 16 Ford 200 3 38 41 1 0
5 Jimmie Johnson 48 Chevrolet 200 10 0 39 0 0
6 Jeff Gordon 24 Chevrolet 200 28 4 39 1 0
7 Clint Bowyer 15 Toyota 200 13 1 38 1 0
8 Juan Pablo Montoya 42 Chevrolet 200 21 4 37 1 0
9 Marcos Ambrose 9 Ford 200 1 15 36 1 0
10 Kevin Harvick 29 Chevrolet 200 2 0 34 0 0
11 Carl Edwards 99 Ford 200 42 0 33 0 0
12 Martin Truex Jr. 56 Toyota 200 16 0 32 0 0
13 Brad Keselowski 2 Dodge 200 25 3 32 1 0
14 Jamie McMurray 1 Chevrolet 200 19 1 31 1 0
15 Ryan Newman 39 Chevrolet 199 5 0 29 0 0
16 Bobby Labonte 47 Toyota 199 31 0 28 0 0
17 Aric Almirola 43 Ford 199 15 0 27 0 0
18 Landon Cassill 83 Toyota 199 32 0 26 0 0
19 AJ Allmendinger 22 Dodge 199 20 0 25 0 0
20 Casey Mears 13 Ford 199 24 0 24 0 0
21 Jeff Burton 31 Chevrolet 199 33 1 24 1 0
22 Paul Menard 27 Chevrolet 199 18 0 22 0 0
23 David Ragan 34 Ford 199 38 0 21 0 0
24 Austin Dillon 33 Chevrolet 198 22 0 0 0 0
25 Dave Blaney 36 Chevrolet 198 36 1 20 1 0
26 Travis Kvapil 93 Toyota 197 39 0 18 0 0
27 David Gilliland 38 Ford 197 35 1 18 1 0
28 Regan Smith 78 Chevrolet 197 12 0 16 0 0
29 Mark Martin 55 Toyota 195 14 0 15 0 0
30 Kurt Busch 51 Chevrolet 194 26 0 14 0 0
31 Ken Schrader 32 Ford 193 40 0 13 0 0
32 Kyle Busch 18 Toyota 157 34 0 12 0 0
33 Kasey Kahne 5 Chevrolet 151 4 0 11 0 0
34 Denny Hamlin 11 Toyota 132 11 0 10 0 0
35 Joey Logano 20 Toyota 125 9 0 9 0 0
36 Tony Raines 10 Chevrolet 68 41 0 8 0 0
37 J.J. Yeley 49 Toyota 67 43 1 8 1 0
38 Michael McDowell 98 Ford 41 27 0 6 0 0
39 Mike Bliss 19 Toyota 35 29 0 0 0 0
40 Joe Nemechek 87 Toyota 32 37 0 0 0 0
41 Scott Riggs 23 Chevrolet 27 23 0 3 0 0
42 Josh Wise 26 Ford 9 30 0 2 0 0
43 Trevor Bayne 21 Ford 7 7 0 0 0 0
Pos ini dipublikasikan di Berita, Motorsport dan tag , , , , , . Tandai permalink.